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0406 Revista HR Magazine: Carrera de mentes

    
 

Carrera de mentes

El incremento de la burocracia y la competencia aleja a los estudiantes extranjeros más destacados de los Estados Unidos, y crea una potencial brecha de habilidades en los campos de la ciencia y la tecnología.

Por Susan Ladika


Informe: La economía del conocimiento: ¿ Estados Unidos está perdiendo su ventaja competitiva?(El Grupo de Trabajo sobre el futuro de la innovación estadounidense)

Artículo: Estados Unidos renueva su bienvenida, las visas para estudiantes han sido denominadas como "Prioridad Número Uno"(Departamento de Estado de los Estados Unidos)

Discurso: Fronteras seguras y puertas abiertas en la era de la información(Departamento de Estado de los Estados Unidos)

Sitio Web: Sistema de Información sobre Intercambio de Estudiantes y Visitantes

Preguntas frecuentes: Información sobre visas e inmigración en los Estados Unidos (EducationUSA)

Estadísticas: Ciencias e ingeniería(La Fundación Nacional de Ciencias)

Estadísticas: Tasas de permanencia de graduados con títulos de doctorado en los Estados Unidos con visas temporales(La Fundación Nacional de Ciencias)

Estadísticas: Títulos de maestría conferidos por instituciones certificadoras, por división de disciplinas(Centro Nacional de Educación)

Cuadro: Ocupaciones de más rápido crecimiento y ocupaciones proyectadas a tener los mayores incrementos numéricos en empleo entre 2004 y 2014(Departamento de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos)

Artículo: La fuerte caída de las carreras de Computación entre los estudiantes de primer año(Asociación de Investigación en Computación)

Estadísticas: Títulos de Licenciatura en Informática de los Estados Unidos(Asociación de Investigación en Computación)
 
Cuando Hana El-Samad, miembro del cuerpo de profesores de la Universidad de California en San Francisco, dejó los Estados Unidos a fines de diciembre, esperaba pasar un Año Nuevo tranquilo en Alemania con su prometido antes de regresar a los Estados Unidos en enero. Muy por el contrario, pasó varios meses en Europa sumergida en una especie de limbo administrativo, esperando una autorización de seguridad que jamás le habían exigido para su visa H-1B.

El-Samad,libanesa, llegó a los Estados Unidos en 1998, donde obtuvo su maestría en ingeniería eléctrica y un doctorado en ingeniería mecánica. Actualmente, enseña biología de sistemas en el departamento de bioquímica y biofísica de la universidad, y ha impartido seminarios en instituciones tan prestigiosas como la Universidad Johns Hopkins. Con numerosas publicaciones y reconocida en su campo, tiene programado dar un discurso esta primavera ante la Sociedad Estadounidense de Física, un prominente grupo de físicos internacionales.

Sin embargo, la retuvieron en Alemania durante dos meses. Recuerda que fue al consulado de Estados Unidos en Frankfurt simplemente para que sellaran la visa para su regreso a casa, algo que ya había hecho en sus viajes hacia y desde los Estados Unidos. Pero esta vez el empleado del consulado "me miró con una actitud de enorme sospecha y desconfianza, y me pidió papeles que no figuraban en la lista del sitio Web del consulado para este tipo de visa", dice ella. El empleado "me hizo una serie de preguntas, y explicó que necesitaba una autorización de seguridad".

0406 Ladika Chart 2Este tipo de incidentes es común hoy en día. Después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, los solicitantes de visas (incluidos estudiantes e investigadores universitarios) han tenido grandes dificultades para ingresar a los Estados Unidos.

Si bien los expertos dicen que la situación se está normalizando poco a poco, los cambios han sido demasiado lentos y no lo suficientemente integrales como para recibir a extranjeros destacados que vienen a los Estados Unidos a estudiar y trabajar.

Escasez de ciencia y tecnología

A corto plazo, el desarrollo es importante para los profesionales de RRHH que dependen de los científicos; a largo plazo, esto afectará la capacidad de los estudiantes extranjeros destacados para ayudar a satisfacer necesidades críticas de personal en los Estados Unidos, particularmente en las áreas de ciencia y tecnología, donde el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos vaticina una escasez en el futuro cercano.

De acuerdo con el Censo 2000 de los Estados Unidos, 22% de los empleados graduados en los campos de la ciencia y la tecnología nacieron en el extranjero. A medida que la cantidad de estos estudiantes se va reduciendo como consecuencia de los problemas de visas, la demanda de trabajadores dotados de estas destrezas aumenta, y los estudiantes de Estados Unidos que ingresan a estos campos no podrán compensar la diferencia. (Para información sobre la creciente tasa de ocupaciones en ciencia y matemática y la cantidad de estudiantes de Estados Unidos que estudian en estos campos vs. los estudiantes en otros países, consulte " Mucha demanda ..." y " ... poca oferta")

Mientras tanto, la competencia a nivel mundial por los estudiantes extranjeros destacados se ha intensificado. Las universidades de otros países aprovechan las dificultades reales y percibidas de ir a estudiar a los Estados Unidos lanzando campañas para atraer a estudiantes extranjeros brillantes. (Vea " Competencia por talentos a nivel mundial".)

Los esfuerzos del gobierno de Estados Unidos por agilizar el proceso de visas para estudiantes empiezan a tener algún efecto, pero los expertos dicen que no es suficiente. Estos advierten que dentro de algunos años, las compañías que dependen de estos talentos de primer nivel comenzarán a sentir la escasez laboral.

Una transformación total

Los ataques terroristas del 11 de septiembre marcaron el comienzo de un movimiento proteccionista en el gobierno de Estados Unidos, el cual según muchos debió ocurrir hace mucho tiempo. Como prueba de ello los críticos del sistema anterior hacen referencia a la cantidad de terroristas que tenían visas de estudiante vencidas o vigentes.

En respuesta, el gobierno de Estados Unidos creó el Sistema de Información sobre Intercambio de Estudiantes y Visitantes (SEVIS por sus siglas en inglés) para aprobar y monitorear a estudiantes extranjeros. El SEVIS exige a los solicitantes que se entrevisten con la Embajada de Estados Unidos en sus países de origen donde, entre otras cosas, se les interroga acerca de sus razones para venir a estudiar a los Estados Unidos. Dennis Jett, decano del Centro Internacional en la Universidad de Florida en Gainesville, dice que el proceso es "humillante" y ahuyenta a los estudiantes extranjeros destacados.

Hay otra nueva restricción que afecta a estudiantes e investigadores que trabajen en ciertos campos científicos y técnicos delicados. El proceso de la "visa mantis" está diseñado para evitar la transferencia ilegal de tecnología al exigir una revisión adicional para los estudiantes de carreras que podrían representar una amenaza a la seguridad nacional y pertenecen a campos de la ciencia y la tecnología que numerosos estudiantes vienen a seguir en los Estados Unidos.

Al Teich, director del programa de ciencia y políticas de la Asociación Estadounidense para el Progreso de la Ciencia con oficinas centrales en Washington, D.C., una organización sin fines de lucro que promueve la educación científica en todo el mundo, dice que la cantidad de individuos sometidos a la revisión de la visa mantis aumentó de aproximadamente 1,000 personas en 2000 a 14,000 en 2002. "Sencillamente, el sistema se atascó", dice.

0406 Ladika Chart 1Estos cambios han tenido un efecto de enfriamiento en la inscripción de estudiantes extranjeros, con una baja de 2.4% en el año escolar iniciado en 2004 y otro 1% en 2005 según el Instituto Internacional de Educación (IIE), una organización de investigación a nivel mundial. (Para más información sobre la cantidad de estudiantes internacionales en los Estados Unidos, consulte " Inscripción de estudiantes extranjeros, Graduados y Universitarios".)

Allan Goodman, presidente y CEO del IIE, declaró en el informe más reciente sobre inscripción de estudiantes extranjeros que la reducción en la cantidad de estudiantes internacionales se debía parcialmente "al complejo proceso de adaptación a una revisión más minuciosa de los solicitantes de visas".

La Secretaria de Estado Condoleezza Rice anunció en enero un esfuerzo renovado por agilizar el proceso de visas para estudiantes con el fin de alentar a estudiantes, investigadores y científicos a que estudien en los Estados Unidos. "En los 210 puestos de procesamiento de visas, entregar la visa a los estudiantes extranjeros se está convirtiendo en la prioridad número uno", dijo Rice. Parte de ese esfuerzo incluye la emisión más temprana de visas para estudiantes (120 días antes del inicio de clases, anteriormente eran 90 días) y permitir a los estudiantes ingresar al país 45 días antes del inicio de clases, anteriormente eran 30 días.

Además, Rice anunció un programa piloto en el Reino Unido para comenzar a probar el uso de videoconferencias para entrevistas de visa en lugar de viajar para reunirse con los empleados del consulado en persona.

Lisa Tischler, vocera del Departamento de Asuntos Consulares del Departamento de Estado de los Estados Unidos, reconoció las demoras iniciales en el procesamiento de visas después de que se introdujeron los cambios, pero dijo que desde entonces se incrementó la contratación de personal y se automatizaron los sistemas antiguos.

 

Competencia por talentos a nivel mundial

Las universidades en Canadá, Australia y Nueva Zelanda aprovechan la publicidad negativa sobre el sistema de visas de Estados Unidos difundida en la comunidad académica internacional. Éstas y otras universidades trabajan arduamente para atraer a estudiantes extranjeros que normalmente vendrían a los Estados Unidos, mientras que países como China y la India (los dos principales exportadores de estudiantes extranjeros a los Estados Unidos) refuerzan sus propios programas para graduados, dice Debra Stewart, presidenta del Consejo de Escuelas de Graduados.

Al mismo tiempo, los Estados miembros de la Unión Europea (UE) se han dado cuenta de que deben hacer más para armonizar sus sistemas de educación superior. Esto puede mantener a los estudiantes europeos en ese continente y atraer a estudiantes de otras regiones.

Históricamente, a los estudiantes les ha resultado difícil obtener un título universitario en un país europeo y un posgrado en otra nación europea, dice Stewart. Pero bajo el Proceso de Bolonia, lanzado en 1999, los países europeos acordaron coordinar sus sistemas de educación superior. Hoy en día, 40 naciones desde Islandia hasta Rusia participan de un proceso de armonización que está programado para concluir en el año 2010.

"Es una de las razones por las cuales Europa no tuvo éxito en el pasado para atraer a estudiantes extranjeros graduados: una falta de transparencia del sistema", dice Stewart. Eso va a cambiar en el futuro cercano.

Además, países como Australia hacen uso de sus políticas de inmigración como un medio para reclutar estudiantes. Por ejemplo, Australia ofrece consideración especial a estudiantes que soliciten una residencia permanente, señala.

Calidad vs. cantidad

Pero aun cuando el Departamento de Estado de los Estados Unidos avanza a pasos agigantados hacia un aceleramiento del proceso de visas para estudiantes, sigue existiendo la percepción de que el proceso es difícil y extenso. Y esa percepción ocasiona una pérdida, no sólo en la baja general en la cantidad de estudiantes extranjeros, sino también en su calidad como estudiantes. Y dicha percepción probablemente esté desalentando a los estudiantes, especialmente aquellos en las áreas de ciencia y tecnología.

Según el Consejo de Escuelas de Graduados, los estudiantes internacionales constituyen la mitad de los estudiantes inscritos en programas de posgrado en ingeniería en todo el país, más de 40% de aquellos matriculados en ciencias físicas y un cuarto de los estudiantes que se matriculan en ciencias biológicas. En una encuesta realizada por el consejo, 125 instituciones reportaron que la inscripción total de estudiantes extranjeros en programas de posgrado bajó 3% entre 2004 y 2005.

Richard Wheeler recibe a casi 4,000 estudiantes extranjeros graduados cada año como decano del Colegio de Graduados de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, una de las tres universidades del país con mayor índice de matrícula de estudiantes extranjeros. Wheeler dice que la cantidad de solicitantes para el programa de graduados en ingeniería cayó 30% el año anterior, mientras que el porcentaje de solicitantes para ciencias físicas cayó todavía más.

"Si uno está tratando de tener una institución de investigación como la Universidad de Florida, se deben buscar las mejores mentes del mundo", explica Jett de la Universidad de Florida. Es imposible cuantificar el impacto en términos de lo que podría no descubrir el segundo mejor investigador versus lo que podría descubrir el mejor investigador del mundo, dice Jett, pero "cuanto mejor sea la gente que recibas, mejores serán las investigaciones que puedas realizar".

Muchos extranjeros, como El-Samad, además enseñan, de modo que la disminución en la cantidad de estudiantes extranjeros destacados que vienen a los Estados Unidos podría afectar la calidad de la educación.

Mientras El-Samad aguardaba su autorización de seguridad, su jefe, Peter Walter, presidente del departamento de bioquímica, dice que la demora tuvo "un impacto tremendo en sus programas [de investigación]". Walter dice que el consulado no se comunicó con él ni con la universidad para preguntarle sobre el trabajo o la situación de El-Samad.

La demora también afectó a los estudiantes, quienes debieron tomar decisiones de investigación en grupo mientras El-Samad estaba en Alemania. No estuvo presente en la preparación de su laboratorio, dice Walter.

"Creo que nos está saliendo el tiro por la culata", dice Jett, refiriéndose a las demoras y restricciones. "¿En qué estará fundada nuestra competitividad en una economía cada vez más globalizada? Es una especie de receta a largo plazo para un suicidio económico nacional".

Yves Lermusiaux, presidente de Taleo Research con oficinas en San Francisco, una compañía que analiza las mejores prácticas y la economía de la gestión de talentos en todo el mundo, dice que la opinión pública percibe actualmente a los Estados Unidos como el líder en creatividad e innovación. Pero, ¿por cuánto tiempo más?

"Si no tenemos suficientes recursos para la innovación, la consecuencia final podría ser que los sectores de investigación y desarrollo se trasladaran a otros países", dice Lermusiaux, miembro del Panel Especial de Expertos en Tecnología de la Asociación para la Gestión de Recursos Humanos.

0406 Ladika Chart 4 Efectos a largo plazo

De hecho, el efecto acumulativo de la pérdida de las mejores mentes del mundo podría sentirse a largo plazo en la economía de los Estados Unidos.

"Si multiplicamos [mi experiencia] por la cantidad de científicos que están sufriendo el mismo destino que yo sufrí, creo que podemos imaginarnos fácilmente hasta qué punto esto retrasará a los Estados Unidos, de manera lenta pero segura, en la carrera científica", dice El-Samad.

El-Samad dice que las políticas restrictivas de los Estados Unidos ya están ocasionando daños. "Tengo muchos amigos con una educación de alto nivel que se vieron sometidos al mismo trato. Algunos de ellos se rindieron y viajaron a Europa o a Canadá”.

"Hace algún tiempo me contactaron desde Canadá, ya que necesitan gente con mi nivel de especialización", agrega. "En aquel momento, desestimé esa posibilidad porque me sentía cómoda en los Estados Unidos. Este episodio me hizo bajar de la nube: No puedes sentirte en casa en un país que no te trata con respeto".

Teich dice que los rumores negativos corren por toda la comunidad académica mundial, y que eso pone a los Estados Unidos en desventaja competitiva. "Estados Unidos no tiene la patente exclusiva del poder mental", dice.

William Rothwell, SPHR, profesor de educación y desarrollo de la fuerza laboral en la Universidad Penn State, dice que considerando la fuerza laboral estadounidense en proceso de envejecimiento, el país necesita hacer todo lo posible por atraer talentos de primer nivel. "Simplemente, hemos perdido algo de nuestra capacidad de atraer talentos de ciertas partes del mundo", añade Rothwell.

Reacción lenta

Desde su reacción inicial después de los ataques del 11 de septiembre, el gobierno federal se está dando cuenta de que debe hacer más para atraer a los estudiantes extranjeros, dice Debra Stewart, presidente del Consejo de Escuelas de Graduados en Washington, D.C. Esto se debe principalmente a que "el mundo se ha vuelto mucho más competitivo".

0406 Ladika Chart 5Esa erosión competitiva ha captado la atención de los más altos niveles del gobierno, incluso de la Casa Blanca, pues en enero el Presidente George W. Bush dijo a los rectores de las universidades que los Estados Unidos debería gastar más en capacitación en idiomas para ciudadanos estadounidenses y en el reclutamiento de estudiantes extranjeros."Queremos que los jóvenes de todo el mundo vengan a nuestras universidades. Resolver las cuestiones de las visas es parte de nuestro interés nacional", dijo el presidente.

Pero aún resta determinar si esa atención se traducirá en un progreso mensurable.. Wheeler, que asistió a la reunión, dice que Bush puso mucho énfasis en que los estadounidenses mejorasen sus destrezas en idiomas. Eso no encara la cuestión de la necesidad de talentos extranjeros que tiene Estados Unidos para mantener "la maquinaria de la tecnología funcionando a todo vapor".

Wheeler también señala que "el sistema educativo nacional no parece estar equipado para producir la cantidad necesaria de estudiantes [de ciencia y tecnología]".

Un sacrificio personal

Cualquier reforma futura al sistema de visas no ayudará a las personas que actualmente están entrampadas en el proceso, como un joven doctor paquistaní que pidió permanecer en el anonimato. Tiene la intención de continuar su educación médica de posgrado en los Estados Unidos y especializarse en oncología. Su visa fue aprobada en noviembre pero le dijeron que necesitaría una autorización de seguridad.

Para formar parte del programa de compatibilidad de residentes debía tener sus papeles listos en diciembre. Pero a fines de enero aún seguía esperando su autorización de seguridad. Eso implicó que no pudiera participar del programa de compatibilidades, aunque se había inscrito en 90 programas en el Este y el Medio Oeste, a un costo de $4,000.

"Recibí llamadas para entrevistas", dice desde Karachi, Pakistán, "pero tuve que cancelarlas. Eso significa que perdí un año entero, sin mencionar el aspecto monetario.

Me duele profundamente ver mi carrera arruinada de esa manera", agrega.

Pero esto no logró evitar que siguiera con deseos de terminar sus estudios en los Estados Unidos. "Fueron atacados y tienen todo el derecho del mundo de defender su país. Pero creo que arrastrar a científicos e intelectuales a ese atolladero político es una cuestión que debe ser analizada desde una perspectiva diferente".


Susan Ladika es periodista desde hace más de 20 años y ha trabajado tanto en los Estados Unidos como en Europa. Radicada actualmente en Tampa, Florida, su trabajo como periodista independiente ha aparecido en publicaciones como The Wall Street Journal-Europe y The Economist .

 

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